A Una Empresa de Criptomonedas del Extranjero le Imputan Cargos de EE.UU. Después de Presuntamente Desobedecer las Normas

Por: Daniel Bethencourt

Una empresa de intercambio de bitcoins registrada en Seychelles, que durante años presumió manejar un volumen diario de miles de millones de dólares, permitió funcionar a infractores y lavadores de dinero al recoger sólo un mínimo de datos de «conozca a su cliente», hasta el mes pasado, según el Departamento de Justicia de EE.UU.

En una acusación publicada de 19 páginas, los fiscales federales de Manhattan acusaron a cuatro ejecutivos de la bolsa, BitMEX, de no haber establecido un programa de antilavado de dinero a pesar de haber sido advertidos de que su empresa podría haber violado las sanciones de EE.UU. contra Irán y posiblemente haber lavado monedas de bitcoins desviadas de piratear una segunda empresa.

BitMEX comenzó a aceptar operaciones en noviembre de 2014 y desde entonces ha permitido a los clientes, incluyendo a miles en EE.UU., comprar opciones y futuros derivados del valor de bitcoin y especular sobre las fluctuaciones de la criptomoneda, afirmaron los fiscales en la acusación.

La compañía llegó a representarse a sí misma como la mayor bolsa del mundo para la actividad basada en derivados de bitcoin, una que manejaba «miles de millones de dólares de comercio cada día» y recaudó más de 1.000 millones de dólares en honorarios totales como resultado, según una queja paralela de la Comisión de Comercio de Futuros de Materias Primas que también se publicó.

El alto volumen de actividad de valores, incluyendo al menos 11 mil millones de dólares en depósitos de EE.UU. hasta la fecha, desencadenó un requisito para que BitMEX se registre en la Comisión de Comercio de Futuros de Mercancías (CTFC por sus siglas en inglés). Los cuatro ejecutivos conocían el requisito desde al menos septiembre de 2015, cuando el regulador aclaró esa expectativa en un anuncio, según los fiscales.

Pero BitMEX respondió al anuncio de la CFTC a finales de ese mes implementando un proceso que pretendía bloquear las direcciones de IP de EE.UU. cuando en realidad los ejecutivos sabían que la medida sólo funcionaría «en una sola ocasión para cada cliente», afirmaron los fiscales.

La empresa supuestamente nunca se registró en la CFTC a pesar de que prestaba servicios a por lo menos 85.000 clientes estadounidenses y gestionaba gran parte de su infraestructura comercial desde dentro de EE.UU., donde la mitad de los empleados de la empresa trabajaban desde Nueva York o San Francisco.

BitMEX no tenía procedimientos formales de cumplimiento, nunca presentó un reporte de operaciones sospechosas en los EE.UU. y «no podía y no supervisaba las transacciones de sus clientes para detectar el lavado de dinero y las violaciones de las sanciones», afirmaron los fiscales. Hasta el mes pasado, los clientes sólo tenían que presentar una dirección de correo electrónico válida para registrarse y empezar a comerciar, una característica que la empresa anunciaba en su sitio web.

A pesar de la importante actividad comercial en EE.UU., el Director General de BitMEX, Arthur Hayes, de 34 años, de Nueva York, decidió registrarse en las Seychelles creyendo que al hacerlo la empresa quedaría exenta de las reglamentaciones de EE.UU., incluso cuando realizaba actividades de promoción en conferencias en EE.UU. y en otros lugares, según la acusación.

En mayo de 2018, por ejemplo, «BitMEX alquiló tres Lamborghinis y los hizo estacionar fuera de la conferencia Consensus Bitcoin en Manhattan», según la denuncia, mientras que «Hayes, el acusado, presumió en o alrededor de julio de 2019 que las Seychelles era una jurisdicción más amigable para BitMEX porque costaba menos sobornar a las autoridades de Seychelles—sólo ‘un coco’ …».

Los fiscales no han acusado a Hayes ni a los otros tres ejecutivos de soborno o violaciones de la Ley de prácticas corruptas en el extranjero.

Como resultado de los laxos protocolos de cumplimiento, Hayes no respondió adecuadamente a la cobertura de noticias sobre el lavado de monedas de bits robadas de otro intercambio pirata en mayo de 2018, según la denuncia penal en Manhattan. La empresa tampoco examinó las transacciones de los clientes con sede en Irán «que están sujetos a sanciones de EE.UU.» desde noviembre de 2017 hasta abril de 2018.

El director de tecnología de BitMEX, Samuel Reed, de 31 años, de Massachusetts, supuestamente afirmó en una declaración de enero de 2019 que no tenía conocimiento de ningún registro interno que mostrara que la empresa atendía a clientes estadounidenses a pesar de que él y otros habían revisado los informes del mayor volumen de operaciones de la empresa por país, que mostraban sistemáticamente una presencia estadounidense.

Los supuestos fracasos de la empresa no son aislados.

Casi tres cuartas partes de las empresas de criptomonedas registradas en las Seychelles tienen «políticas conozca su cliente (KYC, por sus siglas en inglés) malas o porosas», lo que potencialmente permite que «el pequeño país insular [sea] una bendición para los potenciales lavadores de dinero», según un informe también publicado por CipherTrace, una empresa de análisis de cadenas de bloqueo con sede en el área de la bahía.

Las quejas, especialmente los cargos contra ejecutivos individuales servirán como advertencia a las compañías offshore de modelo similar que hacen negocios con clientes de EE.UU., dijo John Jefferies, analista financiero principal de CipherTrace, a ACAMS moneylaundering.com.

«Hay claramente una flagrante decisión de no cumplir, eso es hasta cierto punto indicativo de los primeros días de la industria», dijo Jefferies. «Creo que vamos a empezar a ver una cierta armonización [de las prácticas de KYC] en todo el mundo».

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