Fraude COVID-19, el Lavado de Dinero Evoluciona Con la Pandemia

Por: Valentina Pasquali

Las instituciones financieras han informado de muchas más transacciones como posibles intentos de lavado de dinero en medio de la nueva pandemia del coronavirus de lo que se había previsto inicialmente y han tenido que enfrentarse por separado a una serie de planes de fraude en constante evolución, según la agencia federal de investigación e inteligencia (FBI, por sus siglas en inglés).

Los negocios que han continuado con sus volúmenes normales de actividad financiera durante los últimos dos meses y medio mientras otros han reducido drásticamente o dejado de operar por completo, pueden haberse señalado sin querer como sospechosos para sus bancos, dijo el jueves un funcionario del FBI durante una discusión en línea sobre los delitos financieros relacionados con la pandemia.

«Este quiosco de centro comercial que obviamente no está operando y sigue haciendo grandes depósitos de dinero en efectivo cada semana sin falta, o la agencia de viajes que ha estado haciendo grandes depósitos de dinero en efectivo» debería despertar sospechas, dijo el funcionario del FBI. «Pensamos que sería más fraude … pero tenemos una gran cantidad de reportes de operaciones sospechosas (ROS) en … el lavado de dinero también».

El COVID-19, ha cobrado más de 100.000 vidas en EE.UU. y más de 350.000 vidas en todo el mundo desde que apareció por primera vez en Wuhan, China. A finales del año pasado, ha empujado a muchos países a una crisis económica masiva y ha impulsado a los gobiernos a aplicar un gasto de estímulo igualmente sin precedentes, lo que suele ser un imán para los defraudadores.

El programa de protección de salarios de EE.UU. (PPP, por sus siglas en ingles), ha permitido a las empresas forzadas a cerrar durante la pandemia el acceso a cientos de miles de millones de dólares en préstamos perdonables para seguir pagándoles a sus empleados, hipotecas y servicios públicos, ha sido objeto de un fraude generalizado desde que el programa comenzó el 3 de abril, y como tal se ha convertido en una prioridad de investigación para el FBI.

La oficina incluso ha asumido casos que los agentes normalmente no perseguirían, incluyendo esquemas de fraude o intentos de fraude que implican pequeñas o nulas pérdidas monetarias para las víctimas o sus instituciones financieras, dijo el funcionario durante el seminario por el internet, que fue patrocinado por la consultora AML RightSource, con sede en Cleveland.

La red de ejecución de crímenes financieros del Departamento del Tesoro expuso en un aviso dos docenas de alertas rojas de fraude relacionadas con la pandemia y animó a los oficiales de cumplimiento a citar formalmente el documento, COVID19 FIN-2020-A002, cuando informen de sospechas de irregularidades con esas características.

El funcionario del FBI en el seminario a través del internet pidió a las instituciones financieras que citaran el nombre del programa o sus siglas en sus archivos para ayudar a los investigadores.

A medida que los beneficiarios alcanzan lentamente la elegibilidad para sus préstamos perdonables, aproximadamente ocho semanas después de recibir su primera cuota, los beneficiarios y sus bancos deben mantenerse alerta para que los estafadores no modifiquen las estafas que utilizaron cuando se lanzó el programa por primera vez, dijo Lauren Kohr, jefa de riesgos del Old Dominion National Bank en Virginia, durante el seminario por el internet.

Mientras que los estafadores pueden haber prometido poner a un solicitante en primera línea por una tarifa, pueden prometer, por una tarifa similar, conseguir que las solicitudes de perdón se tramiten rápidamente o que se garantice su aprobación, dijo Kohr el jueves.

Los oficiales de cumplimiento también deben prepararse para presentarles a los clientes que utilizan los fondos del PPP para cubrir deudas personales u otros gastos fuera de los términos del programa, añadió el oficial del FBI.

«Absolutamente queremos que usted presente los archivos de aquellos… que el dinero fue articulado para propósitos específicos y si usted, como institución financiera, ve que el dinero va a otro lugar… eso es ilegal y estaremos trabajando en esos casos», dijo el funcionario del FBI.

Otros esquemas también han crecido en prominencia durante la pandemia, incluyendo variaciones de antiguos compromisos de negocios por correo electrónico, estafas románticas y fraudes de inversión.

El FBI ha visto un aumento en los estafadores que engañan a las víctimas para que procesen ostensibles donaciones para investigación médica o de caridad a través de sus cuentas bancarias, así como un aumento general en el reclutamiento de «mulas de dinero» en medio del desempleo generalizado y los arreglos de trabajo a distancia.

«Puedes quedarte con una pequeña parte de los fondos, pero retirar el resto y depositarlo en los cajeros automáticos de bitcoin, lo que parece muy frecuente en estos momentos», dijo el funcionario del FBI.

La oficina también prevé un inminente aumento del fraude en las prestaciones sociales, liderado por estafas para malversar o desviar los subsidios de desempleo estatales y locales para los más de 40 millones de trabajadores americanos que han solicitado en las últimas 10 semanas.

«Una persona que recibe el subsidio de desempleo que no es la persona que solicita el subsidio de desempleo, o … la solicitud de subsidio de desempleo presentada en la Costa Este y que se paga en una cuenta de la Costa Oeste», dijo el funcionario del FBI. «Esas son enormes alertas rojas, como los nombres en la cuenta que no coinciden con los nombres de los que solicitaron el beneficio».

Las pequeñas empresas negociadas en bolsa que anuncian tratamientos, curas o pruebas fraudulentas para el COVID-19 de manera que aumente el precio de sus acciones, o lanzan «pociones mágicas» similares a inversores poco sofisticados para recaudar fondos, también están en alza, dijo el funcionario.

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