Malta se Enfrenta a la Perspectiva de la Lista Gris del GAFI

Por: Koos Couvée

Es cada vez más probable que para finales de año Malta se convierta en el primer país de la Unión Europea en aparecer en la lista de un grupo intergubernamental de naciones que presentan un alto riesgo de delitos financieros, dijo el jueves un funcionario de EE.UU. con sede en el mar Mediterráneo.

En septiembre, Moneyval, la rama europea del Grupo de Acción Financiera Internacional, o GAFI, concluyó, tras una evaluación, que Malta, un centro bancario mundial con menos de medio millón de habitantes, sigue estando muy expuesto a las finanzas ilícitas, pero carece de los recursos y la infraestructura necesaria para enjuiciar e incautar los activos de los lavadores de dinero y los delincuentes a los que sirven.

El GAFI, tras la evaluación, dio a Malta hasta el mes próximo para aplicar las 58 recomendaciones de Moneyval para reforzar su campaña contra los delitos financieros, a fin de evitar la inclusión en la «lista gris» del grupo de jurisdicciones de alto riesgo.

Desde entonces, el plazo se ha ampliado hasta octubre como resultado de la pandemia del COVID-19, pero la pequeña nación insular probablemente todavía tiene demasiados obstáculos que superar para evitar la lista, Richard Daynes, asesor jurídico de la Embajada de EE.UU. en Malta, dijo a los asistentes de un seminario por el internet organizado por ACAMS Malta Chapter.

«A menos que algo suceda muy rápidamente, la probabilidad de que aparezca [en la lista gris] es muy alta, y podría ser realmente desastroso para el mercado financiero de Malta», dijo Daynes. «Incluso con esos meses más, hay mucho, mucho que debe hacerse aquí».

Moneyval advirtió en septiembre que los fiscales malteses casi nunca abordan el lavado de dinero como un delito autónomo y todavía no han logrado una sola condena contra una empresa ficticia u otra entidad jurídica involucrada en la financiación ilícita.

El grupo constató que las cuestiones estructurales del sistema de justicia de Malta suelen retrasar durante años las investigaciones y los enjuiciamientos, mientras que los organismos reguladores malteses tienden a no utilizar sanciones disuasivas para las violaciones del ALD y, en su mayoría, no han supervisado adecuadamente el amplio sector financiero de alto riesgo de la isla, que cuenta con servicios bancarios en paraísos fiscales, casinos en línea y empresas de criptomonedas.

«El umbral para evitar la lista gris es realmente bastante alto, pero está claro y se considera … sobre una base puramente técnica, por lo que no hay nada que podamos hacer para influir la opinión de los 39 miembros [países] del GAFI que tomarán esa decisión», dijo Daynes.

La Nueva Agencia Sigue Siendo un Tigre de Papel

En junio de 2019, tres meses antes de que Moneyval publicara un informe sobre su evaluación, el Ministro de Finanzas de Malta, Edward Scicluna, anunció que su gobierno tenía previsto crear una Agencia de Crimen Organizado Financiero para perseguir con mayor eficacia los casos de lavado de dinero de alto nivel, pero no detalló cómo funcionaría la institución en la práctica.

Un año después y parece que ha habido poco progreso, según una respuesta escrita a las preguntas de ACAMS moneylaundering.com del Comité Nacional de Coordinación de Malta (NCC por sus siglas en inglés) que se estableció hace dos años para supervisar las reformas de la isla en materia de antilavado de dinero (ALD), trazar un mapa de los riesgos emergentes y mejorar el intercambio de datos entre las autoridades.

«Todavía se están celebrando conversaciones con las autoridades competentes sobre cómo se gobernará [el organismo], cómo se dotará de personal y cuáles serán sus objetivos reales», escribió un portavoz del NCC en un correo electrónico a moneylaundering.com.

Otras reformas anunciadas por el Ministro de Hacienda, como la asignación de más fondos para la investigación del lavado de dinero, la recuperación de activos delictivos y la transferencia de la autoridad para decidir si se deben iniciar o no procesos por delitos graves de la Fuerza de Policía de Malta al Fiscal General, están ahora en marcha, escribió el portavoz.

El mes pasado, los funcionarios asignaron a 18 oficiales más al departamento de investigación de delitos financieros de la Fuerza de Policía de Malta, con lo que la plantilla de la unidad se elevó a poco menos de 80 oficiales.

Después de incautar sólo 2.760 euros y un vehículo para todo el año 2018, el año pasado la Oficina de Recuperación de Activos de Malta restringió más de 1,2 millones de euros de fondos sospechosos mantenidos en 134 cuentas bancarias, 11 propiedades y 105 vehículos y embarcaciones, e incautó permanentemente casi 40.000 euros y una embarcación por valor de casi 5.000 euros.

«En noviembre de 2019, el primer caso penal por evasión de impuestos fue procesado penalmente en el Tribunal de Magistrados, sentando un precedente para futuros casos», escribió el portavoz del NCC.

Malta también ha hecho más estrictos los requisitos para la concesión de licencias a las instituciones financieras, ha comenzado a actualizar su evaluación nacional del riesgo de lavado de dinero, se ha asegurado de que los funcionarios de múltiples organismos hayan recibido capacitación sobre la financiación del terrorismo y ha aumentado considerablemente el número de inspecciones in situ de las instituciones financieras.

Pero el fomento de una cultura de cumplimiento en las instituciones públicas y privadas sigue siendo uno de los desafíos más difíciles de Malta, dijo el presidente del NCC, Alfred Camilleri, a los asistentes del seminario por Internet del jueves.

«La elaboración de leyes, documentos de orientación y documentos de aplicación es relativamente fácil si se compara con el cambio de mentalidad para inculcar un sentido de propósito a todas las partes interesadas, para hacer creer a la gente que esto es realmente lo correcto», dijo. «Aquí es casi trabajo de misionero».

La Dependencia de Análisis de Inteligencia Financiera de Malta (FIAU, por sus siglas en inglés) que también es el principal supervisor del ALD de la isla, ha adoptado una nueva estrategia de supervisión, ha empezado a adoptar un nuevo sistema para recibir informes sobre transacciones sospechosas y ha examinado los riesgos relacionados con los planes de inversión por ciudadanía y el sector de la criptomoneda del país.

El jefe de la FIAU, Kenneth Farrugia, dijo a moneylaundering.com el año pasado que su agencia pasaría de 51 a 130 empleados para el año 2021.

El GAFI introdujo la lista gris para poner de relieve las deficiencias estratégicas en materia de ALD y alentar a las naciones a comprometerse a realizar reformas significativas para abordar sus debilidades.

Pero las ramificaciones económicas de un listado corren el riesgo de empujar a Malta a depender más de los fondos de origen sospechoso, dijo Federica Taccogna, socia de FTI Consulting en Londres.

«Ese es el problema de Malta, si se produce una lista gris, puede crear la sensación de que se ha roto la relación con las partes interesadas internacionales. Esperemos que no llegue a eso», dijo Taccogna.

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